Hongkong

Kung Hei Fat Chai

Dat is cantonees voor "gelukkig new jaar". De Hongkong chinezen zijn verdeeld over wat het Jaar van de Os gaat brengen. Aanvankelijk wijzen alle tekenen erop dat dit niet veel soeps is. Tijdens het vuurwerkspectakel vliegt een van de boten in de fik en op nieuwjaarsdag wordt tijdens de traditionele tempelceremonie een ongunstig nummer getrokken. Maar chinezen zijn praktisch en besluiten er een positieve draai aan te geven: het afbranden van de vuurwerkboot heeft verder onheil doen vermijden. Prompt gaan ze daarop massaal naar de paarderennen om te wedden en word er flink geinvesteerd op de aandelenbeurs. De Hangseng-index laat in de week van Chinese New Year een stijging van maar liefst 10% zien. En dat is nou precies de charme van Hongkong: een supermoderne en dynamische metropool die bij elkaar gehouden wordt door een hechte onderliggende chinese traditie, die als je goed oplet, overal zichtbaar aanwezig is.

Sfeerproeven

Het is druk op de Avenue of Stars. Touristen uit de hele wereld komen hier naartoe om de skyline van Hongkong island te bewonderen. Het is onmogelijk in woorden te beschrijven wat voor positieve energy deze plek in je lost maakt. Ook foto's kunnen deze futuristische megacity in zijn opmerkelijke natuurlijke topografie niet vastleggen : het past er gewoon niet op!

We besluiten dat voor een juist beeld letterlijk afstand en perspectief nodig zijn. Dus doen we wat alle toeristen doen: met het trammetje 500m omhoog naar de Peak vanwaar je een fantastisch uitzicht hebt over de stad en het drukke scheepsverkeer in Victoria Harbour. Voor 20 cent maken we een rondritje met een van de 20 Star ferries, een drijvend stukje historie. Maar het echte sfeerproeven begint pas als onze "introductie periode" erop zit: iedere zaterdag ochtend op het terras van Star Bucks, op z'n Hollands, met koffie en een krantje.

Aanslag op je zintuigen

"De markt" bestaat niet. Iedere Chinees is een geboren handelaar en laat geen mogelijkheid voorbij gaan om geld te verdienen. Kleurrijke kraampjes met rode lampen slingeren door de straatjes van Wanchai waardoor deze nog smaller lijken dan ze al zijn. "Alles wat poten heeft kun je eten, behalve een tafel" is een Chinees gezegde. Chinezen eten werkelijk alles, ook als het geen poten heeft, en het liefst zo vers (of levend) mogelijk.

Als je een dierenliefhebber bent, kun je de afdeling etenswaren maar beter overslaan. Overal staan kleine bakjes vol met spartelende vissen en reptielen. Niet alleen gedroogde mosselen worden aan een slinger geregen, maar ook levende kikkers, schildpadden en ingesnoerde krabben. Medeleven voor dieren is er niet bij. Vis wordt levend ontschubt en in reepjes gesneden terwijl de ingewanden nog kloppend op het hakblok liggen. Waarom eerst doodmaken? Het beest gaat vanzelf wel dood! Bedreigde diersoorten? Ja, maar wat is nou haaievinnensoep zonder echte haaievinnen?
De fruit- en groente afdeling is een lust voor het oog. Exotisch fruit met namen als "Dragon-fruit" and "Tiger eyes" in knallende kleuren worden in kunstige pyramides opgestapeld. Maar eten blijft toch vooral een kwestie van smaak: de zwart/groene "century eieren" die 100 dagen worden begraven in een mengsel van as, zout en lime, kunnen ons echt niet bekoren. Evenmin als gemarineerde eendetongetjes of verse visse-oogjes.

Klein behuisd

Hongkong heeft 7 miljoen inwoners en grond is schaars. Daarom wordt er vooral in de hoogte gebouwd. Wij wonen in een torenflat van 35 verdiepingen in de New Territories, een beetje Bijlmer-achtig maar dan zonder het tuig. Niet erg romantisch, maar wel lekker practisch, relatief goedkoop en dicht bij het werk. Maar.... het is wel een poppenhuisje! De totale woon-oppervlakte is kleiner dan onze boot. De woonkamer is zo groot als onze hal in Eindhoven en languit uitstrekken in je bed is er niet bij. Als tijdelijke huisvesting voor 2 zwervers ok, maar wij vragen ons af hoe gezinnen hier leven. Die kleine behuizing is waarschijnlijk de reden dat koffie shops (waar je koffie drinkt, niet waar je wiet rookt want dat overleef je hier niet) vol zitten met huiswerk makende scholieren. Dit tot grote ergernis van Harry, die elke dag bij Starbucks zijn krantje komt lezen.

 

Wie het breed heeft laat het breed hangen

Gezellig winkelen is de nationale hobby hier. Dat kun je 7 dagen per week, bijna 24 uur per dag doen. Voor iedere portemonnee wat wils. Voor nep kleding, tassen en petjes ga je naar Mongkok, voor "the real thing" zoals diamanten, designer brands and Jaguars ga je naar Hongkong-island. Chinezen houden van geld en wie het breed heeft, laat het breed hangen. Show-off, daar gaat het allemaal om. Het duurste, het nieuwste. Het aanbod aan tweedehands sportwagens is groot, de prijs laag, en daarom rijden mijn Hollandse collega's in porches en andere exotische merken die ze zich in NL niet veroorloven kunnen. Maar niet iedereen heeft het breed. Een schoonmaker verdient 300 euro per maand. Hoe komt hij rond? Door met z'n tweeen te werken en daarnaast een eettentje te runnen en waar mogelijk handel te drijven. Degene die het wel breed heeft, heeft personeel in dienst. Een huishoudelijke hulp uit de Philipijnen of Indonesie. Daar hoef je het overigens niet zo breed voor te hebben, want die zijn spotgoedkoop. Op dit moment wordt er een politiek debat gevoerd of er een min-loon wet moet komen. "Foreign workers" worden daarvoor bij voorbaat van uitgesloten, want dat zou de hele economie hier in Hongkong (maar ook in de Philipijnen) op z'n kop zetten.

 

Betuttelend

De chinese overheid waakt over z'n onderdanen alsof het kleine kinderen zijn. Alles is gepland en niets wordt aan het toeval overgelaten. Langs snelwegen en de waterkant staan hekken. Overal waarschuwingsborden. Als ik met mijn teen over de gele streep op het perron stap begint de naderende train verontwaardigd te claxoneren. Harry ging tijdens een Kung Fu demonstratie op een stoel staan, maar werd daar binnen 2 minuten door een overbezorgde politie-agent vanaf gehaald: veel te gevaarlijk! Parental guidance wordt geadviseerd voor vrijwel ieder TV programma, en als er in een dans show een flip-flop voorkomt dan wordt er direct gewaarschuwd dit vooral niet thuis te proberen. Maar de overheid reageert snel en voert een helder lik-of-stuk beleid. Vorige maand werd een jonge vrouw gedood door een omvallende boom. Diezelfde week nog werd door de overheid een "top line comittee for fallen trees" in het leven geroepen die dit soort gevaarlijke situaties voor de burgers voorkomen moet. Ook in crisistijden zoals nu met de varkensgriep wordt krachtig opgetreden. Toen er een mexicaanse man besmet bleek met het H1N1 virus, werd het hele hotel waar hij logeerde voor een periode van 10 dagen hermetisch afgesloten. Niemand kwam erin of eruit. Ook niet een prostituee die daar business voor slechts een uurtje had.

 

Marine Supplies

Sommige dingen zijn niet wat ze lijken. We worden aangetrokken door een uithangbord met "marine supplies". Maar in plaats van boot accessoires treffen we gedroogde zeevruchten aan.